החיפוש אחר הגלדיאטור מנמיביה

27/04/2005 בשעה 15:10 | פורסם בהספרייה המדעית | סגור לתגובות על החיפוש אחר הגלדיאטור מנמיביה

חוקר הטבע, אוליבר זומפרו, היה נחוש בדעתו למצוא סדרה חדשה של חרקים, שאף אחד לא שיער את דבר קיומה. ברשותו היו מאובן ועין בוחנת טובה, וכל אשר נזקק לו היו כמה ממצאים שהעלו אבק במחסני המוזיאון, וחיכו שמישהו יגיע להציץ בהם. את מה שגילה, לא ראו חוקרים במשך מאה שנים, רק בגלל שהיו קטני אמונה.


הלילה עמד לחלוף כאשר קבוצת שיחים נוספת נראתה לא הרחק מהם. אם כמה שעות לפני כן החישו צעדיהם אל מול כל שיח, עתה פסעו באיטיות אל המקום ולא נחפזו עוד. משהגיעו, החלו מיד מנערים את השיח הקרוב אליהם בתקווה שמי שדר בו ינטוש את ביתו. כמה חרקים שיצאו מבין העלים ריתקו את עיניהם לזמן מה, אך לא אותם חיפשו, ולא כדי לפגוש בהם באו ממרחק אלפי קילומטרים. משניערו את השיח הבא, יצא ממנו חרק מוזר שרק עיניים אנושיות בודדות שזפו אותו לפני כן. היה זה גלדיאטור. פניו של אוליבר זומפרו זרחו בחשכה.

הגלדיאטור הוא חרק חסר כנפיים שאינו מנתר. אורכו ארבעה ס"מ והוא מצוי בינות לשיחים. זהו טורף לילי הניזון מפרוקי רגליים קטנים. הוא משתמש ברגליו הקדמיות וברגליו האמצעיות כדי ללכוד את הטרף. הזכר קטן מן הנקבה ובבואו אליה לצורכי רבייה, הוא דואג להאכיל אותה בחרקים שצד עבורה, וגם מרחיק ממנה זכרים מתחרים. לאחר כמה ימים הזכר נעשה כה חלוש עד שהנקבה מתגברת עליו בקלות וטורפת אותו.

אוליבר זומפרו (Oliver Zompro), דוקטורנט לאקולוגיה ממכון מקס פלאנק בגרמניה, נחשב בר סמכא למקלונים (אותם חרקים דמויי מקל). משום כך, לא הופתע כשקיבל לידיו פיסת ענבר שבתוכה התאבן חרק דמוי מקלון. זומפרו התבונן בחרק המוזר שהשתמר בצורה נפלאה 40 מיליון שנה לאחר מותו, אך לא הצליח לעמוד על טיבו. מעולם לפני כן לא ראה חרק דומה לו. משלא הצליח לעמוד על מינו והסוג בו הוא נכלל, ניסה לבדוק מהי המשפחה אליה פרט זה משתייך, אך גם זאת לא היה מסוגל. כעבור ימים מספר החל חושד שמדובר בסדרה חדשה במחלקת החרקים.

החרקים מונים למעלה ממיליון מינים, כשלושה רבעים מכלל מיני היצורים הידועים, ובכל שנה מגדירים אלפי מינים חדשים הנכללים ב-30 סדרות. ובכל זאת, הפעם האחרונה בה נתגלתה סדרת חרקים חדשה היתה בשנת 1915, עת נמצא יצור המכונה ice-crawlers מסדרת גרילובלטאים (Grylloblattodea) החי במרומי הרים. השנה היא 2001 ובמשך 86 שנים אף אחד מלבד זומפרו לא חושד כי קיימת בטבע הסדרה ה-31. נחוש לבסס את ניחושו החל זומפרו מבקש ובוחן דוגמאות נוספות של חרקים מאובנים וגם חרקים מיובשים. באוסף המוזיאון הבריטי בלונדון הוא מצא פרט מיובש של זכר, שנאסף בשנת 1950 מטנזניה ודמה מאוד לפרט שמצא בענבר. זכר זה נשלח על ידי מוזיאון שבדי בתקווה שיזהו אותו בלונדון, אך הוא נשכח שם עד שזומפרו החל מתעניין בו.

באוסף מוזיאון ההיסטוריה של הטבע בברלין מצא זומפרו דוגמה של נקבה שנאספה בנמיביה 90 שנה טרם לכן, ושהיתה גם דומה לפרט שהתאבן בענבר. כשניתח אותה מצא בקרביה שיירים של חרק אחר, ומכאן הסיק שזהו חרק טורף, בניגוד למקלונים הצמחוניים. או אז הבין נכונה שגילה סדרה חדשה, וחלומו הכביר של כל אנטומולוג נתגשם בין אצבעותיו הרועדות. ולא רק זאת, מדובר היה בסדרה של חרקים שעודם קיימים בטבע ולא בסדרה של יצורים פרהיסטוריים שנכחדו מן העולם, כי שתי הדוגמאות נאספו במהלך המאה ה-20. יותר מכך לא יכול היה זומפרו לבקש והחליט להתחקות אחר הפרטים המצויים בטבע. הוא שלח תצלומים של הדוגמאות למוזיאונים שונים באפריקה ובאמריקה הדרומית בבקשת עזרה. לא חלף זמן רב והתשובה המיוחלת הגיעה. המוזיאון הלאומי של נמיביה השיב לו שהחרקים הללו, שנראים כמו הכלאה של מקלון, גמל שלמה וחגב, קיימים למעשה בהרי ברנדברג (Brandberg).

זומפרו תכנן משלחת חיפוש שכללה 16 אנטומולוגים מגרמניה, נמיביה, דרום אפריקה, אנגליה וארצות הברית. בשנת 2002 הם פנו להרי ברנדברג, ולאחר חיפוש זהיר ודקדקני בו ניערו שיחים מיושביהם נמצא המאובן החי שזכה לשם גלאדיאטור. הכינוי ניתן בשל הופעתן המאיימת של הנימפות, אשר מעין שריון מכסה את גופן, והראש הדוקרני דמוי קסדה של לוחם. מלבד חשיבות גילוייה של סדרה חדשה, הרי עצם הגילוי מאפשר הצצה חטופה, אך מעמיקה, למראה החיים לפני מיליוני שנים, עוד מן מהתקופה שאפריקה ואמריקה הדרומית היו מחוברות ביניהן.

הסדרה החדשה קרויה Mantophasmatodea. המין המאובן שנמצא בענבר הוא Raptophasma kerneggeri. המין של הנקבה מן המוזיאון בברלין הוא Mantophasma zephyra. המין של הזכר מן המוזיאון בלונדון הוא Mantophasma subsolana. המין שזומפרו מצא בהרי נמיביה הוא Praedatophasma maraisi.

עתה נוהרים מדענים רבים להריה של אפריקה, בתקווה לאתר חרקים חמקמקים אחרים ולא נודעים, וקדחת הגלאדיאטורים כבר בעיצומה. את החיפושים מנהל מייק פיקר (Mike Picker) מאוניברסיטת קייפטאון. פיקר שכבר נתקל בהם בעבר, לא תיאר לעצמו שחלומו של כל אנטומולוג נמצא בהישג ידו, וסבר שמדובר בצרצרים. רק אחרי תגליתו של זומפרו מצא פיקר 29 דוגמאות נוספות במוזיאונים שונים בדרום אפריקה, שנאספו החל משנת 1890.

ראו גם: על גילוי מינים חדשים והקושי בהגדרתם

לקריאה נוספת:

Klaus-D. Klass, Oliver Zompro, Niels Kristensen & Joachim Adis. 2002. Mantophasmatodea: A new insect order with extant members in the afrotropics. Science 296 No. 5572: 1456-1459

מילות מפתח: גלדיאטור, חרקים, טקסונומיה

מודעות פרסומת

יצירה של אתר חינמי או בלוג ב־WordPress.com.
Entries וכן תגובות feeds.